Οι Orlando Magic επικράτησαν τα ξημερώματα με 119-103 των Indiana Pacers στο “Amway Center“. Ένα παιχνίδι το οποίο δεν είχε τόσο ενδιαφέρον αγωνιστικά από ένα σημείο και μετά ή με βάση το ποιες ομάδες παίζανε αντιμέτωπες, πόσο μάλλον όταν υπάρχει στο πρόγραμμα ένα πολύ δυνατό ντέρμπι ανάμεσα σε Bulls και Heat ή ένα (αρκετά μικρότερου βεληνεκούς ντέρμπι) Cavaliers – Timberwolves. Κι όμως, το συγκεκριμένο παιχνίδι είχε έναν πολύ σημαντικό λόγο να το δει κανείς, έστω και όχι ολόκληρο. Ο λόγος αυτός ακούει στο όνομα Markelle Fultz. Δε μιλάμε για ένα όνομα ελίτ επιπέδου, ωστόσο η περίπτωση του παίκτη είναι αρκετά ενδιαφέρουσα (για το μέλλον).

 

Ας πάρουμε όμως τα πράγματα από την αρχή. Ο Markelle Fultz πήγε τo 2016 στο κολλέγιο της Ουάσινγκτον, εκεί όπου αγωνίστηκε για 1 χρόνο με τη φανέλα των Washington Huskies. Σε αυτόν τον χρόνο πρόλαβε να “χτίσει” μία εξαιρετικά καλή και “γεμάτη” στατιστική, έχοντας 23.2 πόντους, 5.7 ριμπάουντ, 5.6 ασίστ, 1.6 κλέψιμο, 1.2 μπλοκ, με 3.2 λάθη σε 35.7 αγωνιστικά λεπτά. Μια στατιστική που έκανε όλα σχεδόν τα mock draft, λίγες μέρες πριν το NBA Draft του 2017, να τον βγάζουν στην 1η θέση.

 

Φτάνουμε 22 Ιουνίου του 2017. Πράγματι, ο Markelle Fultz επιλέγεται στο Νο.1 του 2017 NBA Draft από τους Philadelphia Sixers, με τον Lonzo Ball (που ήταν ο κύριος “αντίπαλός” του για το Νο.1) να επιλέγεται τελικά στο Νο.2. Οι Sixers, που τα προηγούμενα χρόνια είχαν καταφέρει να έχουν υψηλών θέσεων picks, θέλοντας σιγά σιγά να “χτίσουν” στο μέλλον μια ομάδα που θα πρωταγωνιστήσει, είχαν στη διάθεσή τους το Νο.1 pick του 2016 NBA Draft (Ben Simmons) και το Νο.3 pick του 2014 NBA Draft (Joel Embiid). Το 2017 ήταν η 1η χρονιά μετά το 2012 όπου η ομάδα της Φιλαδέλφεια είχε μεγάλες προσδοκίες να φτάσει τα play-offs, λόγω της εισόδου του Fultz στην ομάδα. Ωστόσο, εκείνη τη σεζόν ο Αμερικανός γκαρντ πρόλαβε να αγωνιστεί σε μόλις 14 παιχνίδια (7.1 πόντοι, 3.1 ριμπάουντ, 3.8 ασίστ), καθώς ένα ξαφνικό πρόβλημα στους ώμους (ανισορροπία των μυών στην ωμοπλάτη) ανάγκασε τους Sixers να τον αφήσουν εκτός μέχρι να αναρρώσει, μια συνθήκη που δυσκόλευε πολύ τον παίκτη να σουτάρει και να κάνει στο παρκέ όλα αυτά που έκανε στο κολλέγιο.

Η 1η επιστροφή του Fultz έγινε μερικούς μήνες αργότερα (26 Μαρτίου 2018), όπου σε ένα ματς με τους Nuggets σκόραρε 10 πόντους και μοίρασε 8 ασίστ σε 14′ συμμετοχής. Δυόμισι εβδομάδες μετά, ο τότε 19 χρόνων και 317 ημερών Markelle μας έδειξε γιατί θεωρούταν τόσο μεγάλο prospect. Σε ένα παιχνίδι με αντίπαλους τους Bucks, έγινε ο νεότερος παίκτης στην ιστορία του ΝΒΑ που έκανε triple-double (στη συνέχεια το “έσπασε” ο Lamelo Ball), έχοντας συγκομιδή 13-10-10, πράγμα που ανέβασε εξαιρετικά τις προσδοκίες που έτσι κι αλλιώς είχε για το μέλλον του.

 

Την επόμενη σεζόν, ο προπονητής Brett Brown τού δίνει θέση στη βασική 5άδα των Sixers, όπου μετά από 15 αγώνες τη “χάνει” από τον Jimmy Butler (trade από τη Μινεσότα). Όλες οι αντικρουόμενες σκέψεις, οι επιφυλάξεις και οι συνθήκες της υγείας του Markelle τον ανάγκασαν να μείνει εκτός προπονήσεων και παρκέ μέχρι να εκτιμηθεί ένα νέο πρόβλημα στον ώμο (τα νεύρα μεταξύ λαιμού και ώμων τον δυσκόλευαν να σουτάρει). Αυτό είχε ως αποτέλεσμα να γίνει trade στους Magic στις 7 Φεβρουαρίου 2019.

 

Η σεζόν 2019-20 στο Ορλάντο ήταν η μακροβιότερη γι’ αυτόν μέχρι και σήμερα. Αγωνίστηκε σε 72 παιχνίδια και σημείωσε 12.1 πόντους, 3.3 ριμπάουντ και 5.1 ασίστ. Εκεί άρχισε να φαίνεται και το ταλέντο του Fultz. Η σεζόν τελειώνει με τους Magic στην 8η θέση και να αποκλείονται με 4-1 από τους Bucks. Ωστόσο όλοι πιστεύαμε πως επιτέλους η καριέρα του πιο ταλαντούχου prospect του 2017 είχε/θα πάρει επιτέλους το δρόμο της.

 

Η σεζόν 2020-21 μπήκε με αρκετό ενθουσιασμό για τους Magic, καθώς ξέρανε ότι διαθέτουν ένα ρόστερ που μπορούσε να τους φέρει και πάλι στα play-offs, με τον Fultz να δούλεψε και να βελτίωσε το σουτ του το καλοκαίρι του 2020. Ο Αμερικανός γκαρντ σε 8 αγώνες έχει 12.9 πόντους, 3.1 ριμπάουντ και 5.4 ασίστ.

Κι όμως, το κακό ξανάγινε… Στις 07/01 του 2021, σε ένα παιχνίδι με τους Cavaliers, ο Markelle παθαίνει ρήξη πρόσθιου χιαστού κάτι που τον αφήνει όλην τη σεζόν εκτός. Ένας τραυματισμός στον οποίον αναφέρθηκε και ο Nicola Vucevic λέγοντας πως αποτέλεσε ένα “μεγάλο πλήγμα” για την ομάδα, καθώς το 2020 κατάφερε να παίξει καλά μετά από 2 χρόνια, οπότε το 2021 θα ήταν η χρονιά του.

Κάτι που, δυστυχώς, δεν το είδαμε ποτέ.

 

Αλλά επιτέλους, μετά από σχεδόν 14 μήνες ο Fultz επέστρεψε! Και ήταν το σημαντικότερο γεγονός της χθεσινής ημέρας. Όπως γίνεται πάντα σε περιπτώσεις που ένας αθλητής λείπει για -το λιγότερο- 1 χρόνο, πόσο μάλλον όταν πρόκειται για ένα τόσο σημαντικό ταλέντο όσο ο Markelle, ο ενθουσιασμός είναι μεγάλος. Και ναι, ο Αμερικανός ήταν αρκετά καλός. Σε 16′ (το minimum), σκόραρε 10 πόντους (5/7 σουτ), ενώ μοίρασε και 6 ασίστ! Διόλου άσχημα μετά από τέτοια ταλαιπωρία με το σώμα του και για 1 χρόνο μακριά από τα παρκέ…

 

Ας ελπίσουμε λοιπόν ότι επιτέλους θα δούμε το No.1 pick που όλοι θέλαμε. Τον Markelle Fultz των Washington Huskies! Γιατί ποτέ δεν είναι αργά και έχει μπροστά του τουλάχιστον 15 χρόνια ακόμη.

 

Welcome back, Markelle!